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‘Madame X’ comme l’objet de scandale

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‘Madame X’ comme l’objet de scandale

‘Madame X’ ou ‘Portrait de Madame X’ est le titre informel d'un portrait, réalisé en 1884 par John Singer Sargent, d'une jeune et belle expatriée de Louisiane, Virginie Amélie Avegno Gautreau, femme de Pierre Gautreau, un banquier parisien, figure de la ‘bonne société’ parisienne de l'époque.

Sargent nous présente une femme qui pose avec ostentation dans une robe de satin noir retenue par des bretelles incrustées de pierres précieuses, une robe qui révèle plus qu'elle ne voile. Le portrait est caractérisé par le ton pâle de la chair du sujet qui contraste avec la couleur sombre de la robe et de l'arrière-plan.

La première version du portrait de Madame Gautreau, avec son fameux décolleté, sa peau si blanche et son port de tête altier sur une bretelle tombée de son épaule donne un effet global encore plus audacieux et sensuel. Lorsqu'il est présenté à Paris au Salon des Beaux-Arts de 1884, il déclenche un véritable scandale.

Sargent remet en place la bretelle pour tenter d'apaiser la réaction du public, mais le mal est fait. Les commandes françaises se tarissent et il admet lui-même à son ami Edmund Gosse en 1885 qu'il envisage d'abandonner la peinture pour la musique ou les affaires. Finalement, il part s'installer à Londres et y poursuit sa carrière de portraitiste.

Sargent, à propos de Madame X, écrit en 1915: ‘Je suppose que c'est la meilleure chose que j'ai faite’. Il conservera cette peinture fièrement exhibée dans son studio de Londres jusqu'à ce qu'il la vende au Metropolitan Museum of Art de New York, en 1916, quelques mois après la mort de Madame Gautreau.
 

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